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Nuevas Amenazas Emergen: La Gripe Aviar se Propaga a las Vacas Lecheras en EE.UU., Surge una Nueva Variante de COVID

-Editorial

Una nueva amenaza se está extendiendo por las granjas estadounidenses: la gripe aviar, también conocida como influenza aviar. Si bien este virus suele afectar a las aves, se han encontrado brotes recientes de la cepa H5 en vacas lecheras de EE.UU. Incluso ha habido dos casos de trabajadores lecheros que enfermaron. Esto muestra que la gripe aviar puede propagarse más allá de las aves, lo que genera preocupación sobre los millones de trabajadores inmigrantes en estas industrias.

También está surgiendo una nueva variante de COVID, conocida como FLiRT, incluso cuando millones de estadounidenses declaran que han terminado con las actualizaciones de la vacuna COVID-19. Los expertos en un panel reciente de Ethic Media Services predicen un aumento de Covid en verano, a medida que se afianza la variante más contagiosa.

El Dr. Maurice Pitesky, profesor asociado de la Facultad de Medicina Veterinaria de UC Davis, brindó información sobre el reciente aumento de la influenza aviar durante una conferencia de prensa reciente. Con una investigación centrada en el modelado de la enfermedad de la influenza aviar altamente patógena (IAAP), el Dr. Pitesky detalló los factores que contribuyen a la propagación de este virus.

“La gripe aviar ha estado con nosotros desde 2012”, señaló el Dr. Pitesky. “Lo que explica el aumento actual es la recombinación y combinaciones únicas del virus facilitadas por aves acuáticas migratorias como patos y gansos. Estas aves pueden viajar miles de kilómetros e interactuar con otras rutas migratorias, particularmente en el Ártico, creando nuevas cepas de virus”.

El Dr. Pitesky explicó que los principales reservorios de la influenza aviar son las aves acuáticas. Las interacciones entre diferentes rutas migratorias en las zonas de reproducción del Ártico permiten reordenamientos de virus únicos. Estos virus reagrupados pueden luego regresar a regiones como California a través de patrones migratorios, lo que genera nuevos brotes.

La reducción de los hábitats naturales de las aves acuáticas agrava el problema. “Cuando las aves acuáticas migran a América del Norte, podrían estar descansando y alimentándose en áreas donde tenemos agricultura humana”, dijo el Dr. Pitesky. Esta proximidad aumenta la probabilidad de transmisión entre aves silvestres y animales domésticos, como gallinas y vacas lecheras.

El Dr. Pitesky destacó varias rutas de transmisión, incluida la eliminación de heces por aves infectadas, la transmisión por aerosoles e incluso la participación de otras especies como los gatos salvajes. Los equipos compartidos y los hábitats acuáticos artificiales cerca de las granjas lecheras y avícolas también contribuyen a la propagación del virus.

A nivel mundial, la gripe aviar ha afectado a seis continentes, lo que no tiene precedentes tanto en términos de geografía como de variedad de especies afectadas. El Dr. Pitesky comparó la situación de China con la de Estados Unidos y señaló diferencias en las políticas de vacunación. “China vacuna contra la IAAP, lo que tiene implicaciones tanto económicas como políticas. Sin embargo, en Estados Unidos no vacunamos, en parte para evitar la propagación asintomática del virus”, explicó.

La conversación también abordó los riesgos laborales que enfrentan los trabajadores de las industrias avícola y láctea, muchos de los cuales son inmigrantes. “Es un riesgo laboral”, reconoció el Dr. Pitesky, “y es probable que no se notifiquen los síntomas, especialmente entre los trabajadores indocumentados que pueden no informar síntomas debido a la inseguridad laboral”.

Los esfuerzos para mitigar estos riesgos incluyen financiación del USDA para equipos de protección personal. Sin embargo, el Dr. Pitesky señaló desafíos como las barreras culturales y la impracticabilidad de usar equipo de protección en climas cálidos.

El Dr. Peter Chin-Hong, profesor de medicina y director del Programa de Enfermedades Infecciosas de Huéspedes Inmunodeprimidos de la UCSF, ha arrojado luz sobre este preocupante desarrollo, enfatizando las complejidades y la posible subnotificación de casos humanos relacionados con este brote.

Según el Dr. Chin-Hong, se sabe que la gripe aviar afecta a los seres humanos desde hace décadas, con aproximadamente 880 casos notificados en todo el mundo durante los últimos 30 años, lo que conlleva una tasa de mortalidad sombría de alrededor del 50%. Sin embargo, los casos recientes en ganado lechero han añadido un nuevo nivel de preocupación. Dos casos humanos confirmados en trabajadores lecheros mostraron síntomas relativamente leves, principalmente conjuntivitis u ojos rojos. Esto contrasta marcadamente con la dificultad respiratoria grave típicamente asociada con la gripe aviar, lo que plantea dudas sobre la naturaleza evolutiva del virus.

“Es probable que muchos trabajadores lecheros visiten a los médicos comunitarios con síntomas que no se reconocen inmediatamente como gripe aviar”, dijo el Dr. Chin-Hong. “Esto sugiere que el número real de casos podría ser significativamente mayor que el informado”.

El Dr. Chin-Hong y el Dr. Maurice Pitesky, profesor asociado de la Facultad de Medicina Veterinaria de UC Davis, coinciden en que es probable que no se informe la verdadera extensión de la infección humana, particularmente entre los trabajadores inmigrantes de las industrias avícola y láctea. Estos trabajadores a menudo enfrentan múltiples barreras, incluido el miedo a la deportación, la falta de licencia por enfermedad remunerada y el acceso limitado a la atención médica, que los disuaden de informar síntomas o buscar atención médica.

“La cultura actual en estas industrias significa que los trabajadores acuden incluso cuando están enfermos porque necesitan ingresos”, explicó el Dr. Chin-Hong. “Además, el miedo a las autoridades migratorias impide que muchos busquen ayuda”.

El Dr. Chin-Hong explicó que la gripe aviar, en particular la cepa H5N1, es altamente patógena y puede propagarse a través de gotitas respiratorias y superficies contaminadas. Los dos casos humanos recientes, reportados en Texas y Michigan, involucraron síntomas limitados a ojos rojos y recuperación rápida, a diferencia de casos graves previos de gripe aviar que se presentaron con insuficiencia respiratoria y alta mortalidad.

“En estos casos, el virus no parece tan mortal, pero no podemos ser complacientes”, advirtió el Dr. Chin-Hong. “Históricamente, la gripe aviar ha provocado graves brotes en humanos debido a nuestra falta de inmunidad”.

La ansiedad pública también se ha visto alimentada por informes que sugieren que la gripe aviar podría estar presente en la leche y los productos cárnicos. El Dr. Chin-Hong aclaró estas preocupaciones y señaló que, si bien se encontraron fragmentos del virus en muestras de leche, no eran partículas infecciosas viables. La pasteurización mata eficazmente el virus, lo que hace que la leche pasteurizada sea segura para el consumo.

Sin embargo, el riesgo persiste con la leche cruda y los productos no pasteurizados. Un estudio reciente en el New England Journal of Medicine demostró que la leche infectada podría causar enfermedades en ratones, lo que subraya los peligros de consumir productos lácteos crudos.

El gobierno federal ha respondido proporcionando fondos para equipos de protección y compensaciones para las granjas afectadas, pero el Dr. Chin-Hong cree que es necesario hacer más. Una mayor vigilancia, una mejor protección de los trabajadores y políticas de salud integrales son cruciales para evitar una mayor propagación.

“Necesitamos abordar las causas profundas del subregistro y garantizar que los trabajadores estén protegidos tanto desde el punto de vista médico como económico”, instó el Dr. Chin-Hong. “Sólo entonces podremos controlar este brote y salvaguardar la salud pública”.

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